14 Juin 2011

CoRot découvre 10 nouvelles exoplanètes

Le satellite CoRoT a identifié par transit 10 nouvelles exoplanètes confirmées par des observations depuis le sol. Sept sont des "Jupiters chauds", avec des propriétés parfois peu communes, et trois ont de plus petites masses : une est légèrement plus petite que Saturne, et deux sont des "Neptunes" orbitant autour de la même étoile. Ces découvertes ont été annoncées au deuxième Symposium CoRoT, tenu du 14 au 17 juin 2011 à Marseille.

Plus de 550 exoplanètes ont été détectées, dont 25 par CoRoT. Elles sont plus diverses que ce qu'on avait jamais imaginé. Certaines ont besoin de plusieurs années pour faire le tour de leur étoile, tandis que d'autres bouclent ce tour en moins d'un jour. Elles sont de toutes les tailles, depuis des géantes gazeuses deux fois plus grandes que Jupiter à de petites planètes comparables à la Terre.

CoRoT, satellite du CNES était la première mission spatiale conçue pour trouver des planètes extrasolaires. Accomplissant maintenant sa cinquième année en orbite, il a détecté 401 planètes candidates dont beaucoup sont le sujet d'études continues pour apréhender leur nature vraie. CoRoT emploie la méthode des transits, en surveillant des dizaines de milliers d'étoiles simultanément et en détectant les occultations très faibles et périodiques de l'éclat provoquées par une planète passant devant son étoile. Les transits permettent aux astronomes de mesurer le rayon des planètes et sont complétées par des observations au sol pour déterminer leur masse.

Les 10 nouvelles planètes confirmées vont de CoRoT-16b à 24b et c. Sept sont des Jupiters chauds, certains étant exceptionnellement denses et/ou sur des orbites exceptionnellement elliptiques, et une est en orbite autour d'une étoile exceptionnellement jeune. Il y a beaucoup à apprendre sur la manière dont les planètes géantes se forment et évoluent grâce à ces systèmes planétaires. L'annonce inclut également une planète légèrement plus petite que Saturne, et deux "Neptunes" autour de la même étoile. Seules quelques planètes de ce genre ont été caractérisées en détail, ce qui les rend particulièrement intéressantes.

Quelques détails sur les nouvelles planètes confirmées

  • CoRoT-16b : une planète géante, gonflée, de courte période, de la taille de Jupiter et de la moitié de sa masse. Elle orbite en 5,3 jours autour d'une étoile âgée de 6 milliards d'annnées. L'orbite de cette planète est excentrique, ce qui est très rare pour un système planétaire serré aussi ancien
  • CoRoT-17b : une planète géante massive autour d'une étoile âgée de 10 milliards d'années, soit deux fois plus que notre Solei. Elle orbite en 3,7 jours, a 2,4 fois la masse de Jupiter et une densité double de celle de Jupiter. Observer un aussi vieux système planétaire est important pour comprendre l'évolution à long terme des planètes géantes.
  • CoRoT-18b : l'orbite de ce Jupiter chaud a une période de 1,9 jour et est alignée avec l'équateur de son étoile. Cette planète a une taille de 1,4 fois Jupiter mais 3,5 fois sa masse. Elle est ainsi plus dense que Jupiter.
  • CoRoT-19b : une planète avec la même masse que Jupiter mais 1,5 fois sa taille. Elle a une densité bien moindre que celle de Saturne, la planète la moins dense dans notre système solaire.
  • CoRoT-20b : un Jupiter chaud sur une orbite excentrique avec une période de 9,2 jours. CoRoT-20b est spéciale parce qu'elle a une orbite très excentrique qui peut être liée à sa très grande densité, deux fois celle de Mars, quoique ce soit une planète géante gazeuse.
  • CoRoT-21b : une planète géante gazeuse avec une taille 1,3 fois celle de Jupiter et 2,5 fois sa masse. C'est l'une des étoiles de CoRoT les plus faibles pour lesquelles la masse de planète a été déterminée. Ces mesures de masse ont exigé des observations avec le télescope de Keck 10m à Hawaï.
  • CoRoT-22b : cette planète a une taille de 0,62 rayon de Saturne. La masse de cette exoplanète doit encore être déterminée avec précision mais elle est certainement moins que la moitié de celle de Saturne.
  • CoRoT-23b : un Jupiter chaud sur une orbite de 3,6 jours avec une autre orbite excentrique inattendue.
  • CoRoT-24b and 24c : un système avec deux planètes en transit de la taille de Neptune sur des orbites de 5,1 et 11,8 jours. Les planètes ont des rayons de 4,2 et 2,7 rayons terrestres respectivement.

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